Entrevista

Foto: ESO
Gerhard Samulat

”La astronomía enriquece nuestra vida diaria”

Tim de Zeeuw, Director General del Observatorio Europeo Austral, nos habla sobre el espacio y lo que podemos aprender de él.

solutions: ¿Hasta qué distancia podemos observar hoy en día el universo?

de Zeeuw: Como la luz de las estrellas y galaxias está viajando mucho tiempo hasta la Tierra, en el fondo no es una cuestión de distancias físicas, sino de una mirada al pasado del universo. Con telescopios como el Very Large Telescope (VLT/foto), en Chile, podemos mirar hacia atrás unos 13 millardos de años, hasta un periodo situado aprox. 700 millones de años después del Big Bang que dio origen al universo.

solutions: ¿Cuál ha sido el descubrimiento más notable del ESO en los últimos tiempos?

de Zeeuw: Yo diría que lo más asombroso son actualmente los planetas que orbitan alrededor de otros soles. Sospechamos que casi una de cada tres estrellas similares al sol tienen, como mínimo, un planeta parecido a la Tierra. Recientemente descubrimos que en torno a la estrella HD 40307 giran incluso 3 cuerpos celestes. Otro descubrimiento importante es el agujero negro situado en el centro de la Vía Láctea, que todo lo engulle. Con el VLT hemos podido demostrar que es aprox. 3 millones de veces más pesado que nuestro sol.

solutions: ¿Qué aprendemos observando el espacio?

de Zeeuw: Aprendemos algo sobre nuestro lugar en el universo: que nuestro origen está en el Big Bang de hace aprox. 13,7 millardos de años y que, en última instancia, estamos hechos del polvo de estrellas anteriores. O también cuánto tiempo seguirá suministrando luz nuestro sol. La astronomía nos permite descubrir más cosas sobre las leyes físicas del universo y su importancia para nosotros, sobre la Tierra. ¿Hay más que las 3 dimensiones que conocemos? ¿O existe algo así como una “energía oscura”, que expande el espacio? ¿O “materia oscura”, que rellena las galaxias? Nuestras observaciones por lo menos así lo confirman. Pero la astronomía ha comportado también muchos logros, que enriquecen nuestra vida diaria. El recubrimiento antirayaduras de las lentes orgánicas fue inicialmente desarrollado para los visores de los trajes espaciales. El termómetro de oído viene de la astronáutica. El vehículo inteligente “Mars Rover” es prácticamente autónomo y puede decidir muchas cosas por sí mismo. Ésto alberga enormes potenciales para la industria.

solutions: ¿Por qué son cada vez más grandes los telescopios?

de Zeeuw: La función más importante de un telescopio es capturar la mayor cantidad posible de luz. La razón es que, cuanto más alejados están los objetos de nosotros, más débil es la luz que nos llega de los mismos. El principio es similar al de nuestras pupilas, que también se dilatan por la noche, para captar más luz y permitirnos así ver mejor. Pero, por supuesto, existen límites. Muchos tienen que ver con el diseño de los telescopios y el tamaño de los espejos. SCHOTT puso aquí un hito en 1986, con la utilización de la vitrocerámica Zerodur® para el New Technology Telescope (NTT). Con este material sumamente estable a las temperaturas pudimos instalar por vez primera ópticas activas sobre la base de espejo, ahora delgada y, por ello, comparativamente ligera. Gracias a ello se pueden compensar ahora las más ligeras irregularidades del reflector y mejorar la calidad de las tomas. Gracias a esta técnica, el NTT y el VLT revolucionaron la moderna astronomía.
Informaciones complementarias
Prof. Tim de Zeeuw